Cuevas de Altamira, pinturas de hace 14.500 años

La reducción de oxígeno por el uso de antorchas en espacios estrechos en las cuevas desencadenó probablemente hipoxia

El evocador arte del Paleolítico superior (que data aproximadamente del 44.000 al 12.000 a. C.) que se encuentra en las cuevas de Francia y España ha intrigado durante mucho tiempo a los investigadores científicos y de la historia del arte. Pero una faceta ha dejado perplejos a muchos estudiosos: ¿Por qué se encuentran tantas de estas pinturas en pasillos o pasillos remotos, estrechos y de difícil acceso por los que no se puede navegar sin luz artificial?

Un equipo de investigadores israelíes sugiere la respuesta: las antorchas utilizadas por los artistas en espacios tan cerrados provocaron hipoxia, un estado resultante de una concentración reducida de oxígeno que puede estimular sueños y alucinaciones, señala The Art NewspaperAl buscar estos espacios reducidos, sugieren los científicos, los artistas tenían como objetivo lograr un estado alterado de conciencia que los pusiera en contacto con el cosmos e inspirara su imaginación.

En la revista Time and Mind, una publicación arqueológica que explora la conciencia y la cultura, los tres investigadores —Yafit Kedar, Gil Kedar y Ran Barkai — señalan que la concentración natural de oxígeno en la atmósfera es del 21%. Usando un simulador de dinámica de incendios desarrollado por el Instituto Nacional de Estándares y Tecnología de EE.UU., Los científicos proyectaron las concentraciones potenciales de oxígeno en una variedad de espacios cerrados con un flujo de aire notablemente menor cuando se usaban antorchas.

El fuego generado por antorchas en espacios reducidos crea una columna caliente que llega al techo, creando dos corrientes de gas que fluyen en direcciones opuestas a lo largo del techo y cerca del piso, escriben. La capa inferior fluye dentro de la cueva y crea la mayor concentración de oxígeno, mientras que la capa superior se dirige hacia la boca de la cueva.

Respaldando los hallazgos de investigadores anteriores, encontraron que los niveles de oxígeno en pasajes estrechos o en pasillos con un solo pasaje disminuyeron en poco tiempo a menos del 18%, lo que se sabe que induce hipoxia en humanos. Los científicos señalan que, que afectan los tejidos nerviosos, incluidos los de la corteza frontal y el hemisferio derecho del cerebro, las personas experimentan un aumento de la dopamina asociado con los sueños y las alucinaciones, como la sensación de volar o flotar.

Ese nivel de oxígeno contrasta con concentraciones más altas de oxígeno en cámaras más grandes cerca de la abertura sobre el suelo de una cueva, donde los humanos realizaban la mayoría de sus actividades diarias, señalan. El arte también se puede encontrar allí, y las experiencias extracorporales en esos lugares no pueden descartarse, dicen. Pero sentían más curiosidad por los espacios de difícil acceso.

Al inspeccionar las condiciones en varios sitios de cuevas desde Rouffignac en la región francesa de Dordoña hasta Altamira en Cantabria en el norte de España (imagen principal), los investigadores notaron que parte del arte prehistórico se encuentra tan adentro de la cueva como la gente podía llegar, arrastrándose por pasajes muy estrechos, subiendo escalones, atravesando salientes traicioneros y descendiendo por pozos. Las imágenes van desde pinturas hasta grabados, a menudo de animales como bisontes, mamuts o rinocerontes, así como plantillas de manos.

La profundidad de las cuevas junto al fuego de antorchas hace pensar a los investigadores en ese fenómeno de hipoxia. Fotografía: iStock.

“Al interpretar el uso de cuevas profundas en el período Paleolítico superior, debemos considerar cómo esos primeros humanos pudieron haber concebido huecos subterráneos en el suelo o dentro de montañas como parte de su cosmología mundial”, añaden los científicos, citando estudios antropológicos. «Sostenemos que entrar en estas profundas y oscuras cuevas fue una elección consciente, motivada por la comprensión de la naturaleza transformadora de un espacio subterráneo sin oxígeno».

Las implicaciones antropológicas y culturales son tentadoras. Algunos investigadores han sugerido que las imágenes del arte rupestre europeo prehistórico están relacionadas con los chamanes, que entran en un estado de trance para interactuar con un mundo espiritual con fines curativos, de caza y otros fines, sostienen.

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